Biomilq-Startup stellt trotz Problemen mit der Babynahrung Muttermilch aus Laboranbau her

Mutter hält ein Neugeborenes in einem Krankenhausbett.

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Im Jahr 2020 nutzte ein Wissenschaftlerteam in einem unscheinbaren Bürogebäude in Durham, North Carolina, Zellen, um Zucker und Proteine ​​aus der Muttermilch nachzubilden.

Die scheinbare Nischenentwicklung könnte Jahre später die Art und Weise verändern, wie Säuglingsnahrung in Amerika verstanden und vertrieben wird.

Leila Strickland – heute CEO von Biomilq, dem Unternehmen, das hinter dem Durchbruch stand – arbeitete fast ein Jahrzehnt lang daran, den Prozess der Herstellung von Muttermilch nachzubilden, allerdings außerhalb des Körpers. Die Weiterentwicklung wurde durch Hunderte von Freiwilligen ermöglicht, die Proben ihrer Milch spendeten, damit das Unternehmen eine ausreichend große Zellbank aufbauen konnte, um sein Verfahren zur Milchreplikation in großem Maßstab einzuführen.

Nur zwei Jahre nach dem Aha-Erlebnis von Biomilq wurden die potenziellen Vorteile der Erfindung deutlich, als mehrere große Babynahrungsmarken zurückgerufen wurden, was die gesamte Branche ins Trudeln brachte, die Preise in die Höhe trieb und frischgebackene Eltern in eine verzweifelte Lage brachte.

Mehr als ein Jahr nachdem der Vorrat zum ersten Mal zur Neige ging, sagte ein ehemaliger Beamter der Food and Drug Administration Ende März, dass der amerikanische Nachschub an Säuglingsnahrung immer noch anfällig für Störungen und Sicherheitsprobleme sei.

Der Mangel an Säuglingsnahrung hat die Schwäche der Säuglingsernährungsversorgung deutlich gemacht und die Bedeutung des Potenzials des Produkts zur Deckung eines Bedarfs unterstrichen. so sein Mitbegründer und CEO Strickland.

„Der Mangel an Säuglingsnahrung war aufgrund der Art und Weise, wie wir sie in diesem Land produzieren, unvermeidlich“, sagte Strickland. „Wenn wir das gesamte Essen herstellen, um alle Babys zu ernähren, und es nur so wenige Pflanzen gibt … wird es irgendwann ein Ereignis wie dieses geben.“

Während die Krise die Bedeutung einer stabilen Milchnahrungsversorgung deutlich gemacht hat, betonen Muttermilchexperten, Befürworter von Milchbanken und Biomilq alle die gleiche Botschaft: Muttermilch ist die beste. Aber viele US-amerikanische Richtlinien, einschließlich des Fehlens bezahlten Elternurlaubs, machen dies für viele Eltern zu einer undurchführbaren Option.

Wenn es Biomilq gelingt, seine bahnbrechende Wissenschaft auf den Markt zu bringen und die Preise niedrig zu halten, hat es laut Maryanne Perrin, einer Professorin, die sich mit Muttermilch an der University of North Carolina Greensboro beschäftigt, „das Potenzial, bahnbrechend zu sein“.

Es gibt auch eine positive Seite für das Klima: Viele Säuglingsanfangsnahrungen basieren auf Kuhmilchpulver, deren Herstellung hohe Umweltbelastungen verursacht. Aufgrund seines klimafreundlichen Potenzials erhielt Biomilq im Jahr 2020 3,5 Millionen US-Dollar von Bill Gates‘ Breakthrough Energy Ventures, einer auf Klimalösungen spezialisierten Investmentfirma.

Sobald die gesamte Technologie von Biomilq installiert ist, glaubt Perrin, dass sie auf andere, größere Märkte ausgeweitet werden könnte, beispielsweise auf die Herstellung von Kuhmilch in einem Zellkulturmodell.

„Die Technologie hat das Potenzial, eine Menge Branchen zu beeinflussen“, sagte sie.

Doch bevor Biomilq irgendetwas davon leisten kann, muss es seinen Platz in einer historisch umstrittenen Branche finden, Startup-Herausforderungen meistern und erhebliche regulatorische Hürden überwinden.

Wo passt Biomilq hinein?

Es ist unklar, welchen Anteil Biomilq am weltweiten Markt für Säuglingsnahrung einnehmen wird, der bis 2032 voraussichtlich einen Wert von über 100 Milliarden US-Dollar haben wird, insbesondere angesichts der Debatten über Stillalternativen.

Biomilq zielt nicht darauf ab, das Stillen oder die Säuglingsnahrung zu ersetzen, aber Befürworter beider Methoden haben sich in der Vergangenheit gegen Alternativen ausgesprochen. Um sich in der Branche einen Platz zu erobern, muss Biomilq deutlich machen, dass seine Produkte in das bestehende Ökosystem der Säuglingsernährung passen sollen, sagten Perrin und Lindsay Groff, Geschäftsführer der Human Milk Banking Association of America.

Strickland räumt ein, dass Biomilq „in diesem Tal“ zwischen Stillen und Säuglingsnahrung liegt – eine Realität, die seinen Weg zur Markteinführung erschwert. Sie sagte, sie wolle letztlich den Zugang zu allen Möglichkeiten der Säuglingsernährung unterstützen.

Strickland sagte, sie habe mit Herstellern von Säuglingsnahrung gesprochen, die wissen wollten, wie die Technologien von Biomilq ihre bestehenden Säuglingsnahrungen verbessern könnten. Das Startup werde wahrscheinlich einen „schrittweisen Ansatz“ verfolgen, um seine Wissenschaft durch „ein Ernährungsprodukt für Kleinkinder in Zusammenarbeit mit einem dieser größeren Unternehmen“ einzuführen, erklärte Strickland.

Mit der Zeit hofft sie, irgendwann ein Produkt zu entwickeln, das „ein vollständiges Makronährstoffprofil“ wie Muttermilch aufweist und gleichzeitig die „funktionale Definition von Milch vom Standpunkt der Zusammensetzung her“ erfüllt.

Erwarten Sie jedoch nicht, dass Biomilq bald neben Gerber-Produkten steht. Selbst „einfachere Prototyp-Iterationen“ des Produkts, wie etwa Kooperationen mit Herstellern von Säuglingsnahrung, werden zwischen drei und fünf Jahren brauchen, um Früchte zu tragen, während ein vollständiges Muttermilchprodukt „wahrscheinlich noch weiter entfernt ist“, sagte Strickland.

Sie hofft auch, die Plattform von Biomilq nutzen zu können, um die institutionellen und physiologischen Hindernisse beim Stillen sichtbar zu machen. Andere Muttermilchexperten wollen das Gleiche sehen.

„Was großartig wäre, wäre, wenn in die Stillunterstützung investiert würde, denn wenn mehr gestillt würde, würde der Bedarf an Milchnahrung, der Bedarf an Spendermilch oder anderen Optionen, die jetzt zur Sprache kommen, geringer sein“, sagte Groff. „Das ist es, was wir alle wollen: gesunde Babys.“

Im Gegensatz zur Säuglingsnahrungsindustrie, zu der Schwergewichte wie Gerber und Schmiegen, bemerkte Perrin, dass „kein Unternehmen hinter Muttermilch steht“. Dies macht es trotz der Bemühungen von Still-Interessengruppen besonders schwierig, Schutzmaßnahmen für das Stillen zu verankern.

In diesem komplizierten Umfeld muss Biomilq auch die Verbraucher davon überzeugen, mit einem bahnbrechenden Produkt in einer Branche mitzumachen, in der es an Forschung und öffentlichem Verständnis mangelt. Muttermilch wird erbärmlich wenig erforscht – bis zu dem Punkt, dass es schwierig ist, „überhaupt zu sagen, was Muttermilch aus ernährungsphysiologischer Sicht ist“, erklärte Perrin.

Es ist so ein Problem, dass Strickland sagte, eine ihrer häufigsten „Stumper-Interview-Fragen“ für neue Mitarbeiter sei einfach: „Was ist Milch?“

Passenderweise wird die Forschung von Biomilq auch bestehende Lücken in unserem Verständnis der Muttermilch schließen. Das Unternehmen erforscht, welche Aspekte der Muttermilch sein System am besten produzieren kann.

„Es gibt nirgendwo auf der Welt zwei Milchproben, die hinsichtlich der Zusammensetzung gleich sind“, sagte Strickland. Um ein Vollmilchprodukt anstelle einer Hybridformel herzustellen, muss Biomilq einen Produktionsprozess entwickeln, der sein Produkt „bei jeder Charge konsistent und stabil“ herstellen kann, fügte sie hinzu.

Eine harte Zeit für Startups

Neben dem Einstieg in eine herausfordernde und wenig erforschte Branche muss sich Biomilq auch mit Wachstumsschwierigkeiten auseinandersetzen, die bei Start-ups häufig auftreten. Strickland gründete Biomilq zusammen mit der Lebensmittelwissenschaftlerin Michelle Egger, die das Unternehmen im März verließ. Strickland, der zuvor Chief Scientific Officer war, übernahm die Geschäftsführung.

Zu den Einzelheiten von Eggers Abgang wollte sich Strickland nicht äußern, außer dass er „einige Veränderungen im Denken über die Ausrichtung des Unternehmens und die Strategie insgesamt“ anführte.

Egger sagte gegenüber CNBC, ihr sei geraten worden, sich nicht weiter zu Biomilq zu äußern, da sie das Unternehmen verlassen habe.

Vor der Abreise schien Stricklands Partnerschaft mit Egger ein Zufall zu sein. Strickland, die ein Postdoktorandenstipendium in Zellbiologie an der Stanford University absolvierte, beherrschte die Wissenschaft, während Egger, die ihre Karriere bei General Mills begann und an der Entwicklung von Lärabar und Go-Gurt beteiligt war, über solide Erfahrung bei der Einführung innovativer Lebensmittelprodukte verfügte.

Als CEO wird Strickland wahrscheinlich einen noch stärkeren Schwerpunkt auf die Wissenschaft von Biomilq legen. Sie möchte, dass das Unternehmen seine Forschung als „Gemeinschaftsübung“ nutzt, indem es seine Ergebnisse veröffentlicht, teilt und Peer-Review einholt sowie mit der wissenschaftlichen Gemeinschaft zusammenarbeitet.

Natürlich steht Biomilq vor Start-up-spezifischen Herausforderungen. Das Unternehmen entstand in der Blütezeit des Investoreninteresses an im Labor gezüchteten Alternativen zu gängigen Verbraucherprodukten: Im Jahr 2013 wurde der erste im Labor gezüchtete Burger von einem Wissenschaftler entwickelt und öffentlich verkostet, was ein breiteres Interesse an zellorientierten Produkten weckte.

Eine Zeit lang flossen Mittel: Zusätzlich zu den Geldern, die es von der Investmentfirma von Bill Gates erhielt, sammelte Biomilq in seinen Serie-A-Runden im Jahr 2021 auch 21 Millionen US-Dollar ein, sagte Strickland.

Jetzt könnte sich das Blatt wenden.

„Im Moment befinden wir uns in diesem seltsamen Strudel in der Biotechnologie, in dem es große Besorgnis über durch Risikokapital finanzierte Initiativen wie Biomilq gibt“, sagte sie und fügte hinzu, dass Biomilq sich zunehmend darauf konzentriert, sicherzustellen, dass das Unternehmen „über genügend Betriebskapital verfügt, um das, was droht, zu überstehen“. wie ein schwierigeres Finanzierungsumfeld in der nahen Zukunft.“

Die Biotech-Finanzierung erreichte laut Crunchbase-Daten im Jahr 2021 ein Rekordhoch von 77 Milliarden US-Dollar, ging dann aber zwischen 2021 und 2022 um 38,6 % zurück. Dieser Rückgang wird wahrscheinlich durch den Zusammenbruch der Silicon Valley Bank, wo sich ein großer Teil der US-amerikanischen Biotechnologie befindet, nur noch schlimmer werden Unternehmen haben Bankgeschäfte getätigt. Obwohl der Zusammenbruch nur eine Handvoll Biotech-Unternehmen direkt traf, könnte es für kleine Biotech-Unternehmen schwierig sein, einen anderen Kreditgeber zu finden.

„Es war eine schnelle Wachstumsphase, und jetzt geht das gesamte Ökosystem in eine Überlebensphase über“, fügte Strickland hinzu.

Eltern zu überzeugen wird keine leichte Aufgabe sein

Trotz aller Herausforderungen sagte Strickland, dass der weitere Weg von Biomilq immer noch „ziemlich ähnlich“ sei wie der anderer Unternehmen im Bereich der Lebensmitteltechnologie, „die Lebensmittel auf der Grundlage einer völlig neuartigen Technologie entwickeln“. Eine der größten Hürden bei der Markteinführung eines Produkts ist die staatliche Regulierung, die wahrscheinlich noch strenger sein wird als die Aufsicht, der andere Unternehmen ausgesetzt sind, da Biomilq auf die Ernährung von Säuglingen spezialisiert ist.

Obwohl es noch Jahre dauern wird, bis ein Produkt auf den Markt kommt, hat Biomilq Gespräche mit der Food and Drug Administration aufgenommen, die das Unternehmen letztendlich regulieren wird, sagte Strickland.

„In dieser Phase geht es vor allem darum, offen und transparent zu sein: ‚Was soll daraus unserer Meinung nach werden?‘“, sagte sie. „Insbesondere innerhalb der FDA waren sie stark von der Formelknappheit betroffen und erkannten den Bedarf an Innovationen in diesem Bereich.“

Groff fügte hinzu, dass selbst wenn Biomilq die „riesige Herausforderung“ der FDA-Zulassung meistert, das Unternehmen vor einem harten Kampf stehen wird, neue Eltern davon zu überzeugen, ihren Babys ein unbekanntes Produkt zu geben.

„Es handelt sich um ein so neuartiges Konzept, dass nicht ganz klar ist, wie die Verbraucher reagieren werden, wenn ihnen diese auf so ungewöhnliche Weise hergestellte Option zur Verfügung steht“, fügte Strickland hinzu.

Aber das alles macht das Potenzial von Biomilq für diejenigen wie Groff und Perrin, die sich mit Säuglingsernährung befassen, nicht weniger spannend. Strickland sagte, sie sei bereit für alle bevorstehenden Herausforderungen, weil sich der Lohn gelohnt habe.

„Es könnte die Art und Weise, wie wir über die Ernährung von Säuglingen denken, wirklich verändern“, sagte sie. „Es ist wirklich aufregend, Teil dieses Gesprächs zu sein – schon jetzt.“

Korrektur: Leila Strickland, nicht das Unternehmen Biomilq, arbeitete fast ein Jahrzehnt lang daran, den Prozess der Herstellung von Muttermilch nachzubilden. In einer früheren Version wurde diese frühe Geschichte falsch dargestellt.

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